自动驾驶第一案主角回归

来源:盖世汽车

发表于: 2018.07.10
   

原标题:自动驾驶第一案主角回归!新公司或为Kache.ai

Anthony Levandowski 的新故事已正式开始。

Anthony Levandowski,这位曾让Uber和Waymo对簿公堂的前谷歌工程师和连续创业者又回来了。 据TechCrunch消息,Levandowski与一家目前还不为人知的自动驾驶卡车公司有所关联。

由于近7个月之前才刚刚注册,这个叫做Kache.ai(发音和cache一样)的公司一直保持低调。乍一看,几乎没有任何迹象表明Levandowski与该公司有联系。

该公司的注册文件上,总裁一栏写着“Thomas S. Lee Jr.”的名字。领英搜索显示,Lee是一名软件开发人员,他之前曾在圣地亚哥创办过两家公司,并担任Kache.ai总裁。奇怪的是,自从Kache.ai被曝光后,他的所有参考资料都已从领英中删除。

然而,该公司州备案中的地址却另有蹊跷。Kache.ai向该州提交的文件中注册地址为加利福尼亚州圣赫勒拿。TechCrunch通过财产税和所有权记录发现,其产权归Levandowski的父亲和继母所有。另外,Levandowski的继母Suzanna Musick曾担任他创办的公司510 Systems的首席执行官。

虽然Kache.ai没有对爆料进行回应。但自动驾驶行业内的匿名信源向TechCrunch证实,Levandowski的确与该公司有关。

关于Kache.ai的消息我们还知之甚少。虽然无法得知Kache.ai是否还有任何外部合作伙伴或支持者。但是公司名中的kache一词在中文中意味着卡车,这可能暗示其与中国有所联系。

自动驾驶第一案主角回归!新公司或为Kache.ai
自动驾驶第一案主角回归!新公司或为Kache.ai

Kache.ai未曝光前网站

该公司的网站曾公布了Lee的邮箱,并描述了Kache.ai的使命,但是被曝光后除了一张山脊图片只剩下一片空白了。TechCrunch在他们删除之前登录并查看了信息,其中一个截图如上所示。当时,Kache.ai网站称: “我们正在开发下一代公路自动驾驶卡车解决方案”。删除之前,网站招聘信息显示: “我们的发展理念需要快速移动且积极敏捷的团队来支撑,因此我们正在寻找有志的软硬件工程师。”

由此看来,这家公司正在疯狂招人,无论是地图、数据库还是机器人和计算机模拟领域的人才都是 Kache.ai 追逐的对象。除此之外,这家公司还对卷积神经网络软件工程师、计算视觉和机器学习算法技术人员求贤若渴。

值得一提的是,该网站称Kache.ai的办公地点位于旧金山地区。

一、回归不是不可能

如果把时间调回一年前,恐怕大部分人都不敢相信 Levandowski 还有勇气重新站上自动驾驶的舞台,但在他以前的同事和熟人眼里,Levandowski 是不会被这种挫折打倒的。不过,除了一些Levandowski“正在做某事”的模糊言论,他的回归到现在主要还是基于谣言和猜测。

在自动驾驶这个概念还没火起来之前,Levandowski就早已是从事自动驾驶技术的研究人员了,不过当时大家都还醉心于学术研究。

2004年3月13日情况开始发生变化,美国国防部高级研究计划局(DARPA)为了鼓励自动驾驶汽车技术发展赞助了一项无人驾驶挑战赛,当时有15支队伍将他们的自动驾驶汽车带到了加利福尼亚州巴斯托以外的沙漠参赛。Levandowski的“blue team”是唯一一个带摩托车参赛的团队,他们使用的自动驾驶摩托车“Ghostrider”现存于史密森尼国家美国历史博物馆。

虽然没有一个团队完成该比赛,但它促使DARPA又举行了两届自动驾驶汽车挑战赛。这项比赛激发了很多人的兴趣和激情,他们后来有的领导了Google的自动驾驶项目,有的负责大型公司的自动驾驶汽车研发工作,有的致力于推动自动驾驶汽车的发展。Levandowski就是其中之一。

2007年,Levandowski加入谷歌成为其街景项目的“首席设计师”之一。在谷歌工作时,他还创办了一家名为510 Systems的初创公司,制造并向其雇主谷歌出售传感器系统。 510 Systems是使用激光雷达的先驱。 2011年,谷歌悄然收购了510 Systems和另一家新创公司Anthony’s Robots。

二、大起大落

自动驾驶第一案主角回归!新公司或为Kache.ai
自动驾驶第一案主角回归!新公司或为Kache.ai

Anthony Levandowski

在谷歌工作近九年后,Levandowski 与谷歌员工Lior Ron一起离开了公司。两人创立了Ottomotto,后来和Don Burnette,Claire Delaunay共同创建了Otto。

Otto赶上了最佳时机。当时自动驾驶的风潮不断升温,许多有远见的公司都开始进军该领域。企业之间的人才竞争推高了工资和奖励。曾经在谷歌自动驾驶和其他知名创业公司从事研究的的人才被疯狂争夺,各家公司之间的竞争也带来了大量的热钱。同时想要进军自动驾驶领域的传统大型汽车制造商和一级供应商开始从创业公司中抢夺人才。

Uber在2016年8月以6.8亿美元收购了Otto,这个数字令人瞠目。Otto刚由Levandowski建立不久,他1月才从谷歌离职。Levandowski进入Uber后,立即被委以重任,成为其自动驾驶项目的主要负责人。(Waymo和Uber打官司的诉讼文件显示,当时收购otto的时候,可能实际就支付了2.2亿美元。)

但是业界对Uber收购Otto的关注度很快就被一个大的负面消息所取代。

收购九个月后,Uber就卷入了与Waymo的官司中,Waymo虽然拆分成了一家子公司,之前却是谷歌旗下的自动驾驶项目。Levandowski失业了。

2017年2月,Waymo针对自动驾驶卡车创业公司Otto及其母公司Uber提起诉讼,指控专利侵权并窃取商业机密。该诉讼专门对Levandowski提出了一些指控,包括他在辞职前不久下载了超过14000份机密和专有文件。 Waymo认为Otto和Uber正在使用其自动驾驶技术的关键部分——激光雷达。激光雷达在美国被称为LiDAR,即使用激光测量距离,以生成汽车周围世界的高精度3D地图。

该案件于2018年2月进入审判阶段。经过几天的庭审,包括前Uber首席执行官Travis Kalanick在内,双方达成了和解协议。Uber同意不将Waymo的核心技术应用到他们的硬件和软件中,并赔偿 Waymo一笔资金,其中包括Uber股权的0.34%,其G1轮次融资估值是720亿美元,按照这个计算,0.34%的股份就是720X0.34。换句话说,Waymo在Uber股权中获得了大约2.448亿美元。

随后,其他三位Otto创始人也都离开了Uber。 Burnette是最后一个离职的,他和曾任职于Battery Ventures的Paz Eshel在4月份成立了一家叫Kodiak Robotics的自动驾驶汽车公司。

三、Kache.ai的下一个篇章

Levandowski回归可能会引发新的问题,他也有可能成为Uber和Waymo的公敌。然而,目前尚不清楚Kache.ai是否会继续使用此前从谷歌窃取的激光雷达技术(这是传感技术的核心商业机密,也是引发Waymo 和 Uber诉讼的主要原因)。

其实,除了制作高精地图,一些自动驾驶的初创公司已经避免使用激光雷达,因为他们认为这些传感器对于在高速公路上行驶的重型自动卡车上并不实用。相反,像图森这样的自动卡车运输公司使用多个相机作为传感器,感知系统获得的分辨率更高。Kache.ai是否会使用激光雷达目前尚不清楚,如果它不用,可能有助于缓解知识产权问题并吸引投资者。

就目前而言,Kache.ai故事的开头还是与Levandowski不太光彩的过去有关。所以,未来Kache.ai能否在业界发出自己的声音主要还得靠自身过硬的技术和产品。

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